Астероид в миллиарде миль за Плутоном выбран как следующая цель New Horizons

New Horizons не получает ни минуты отдыха. Достигнув своей цели, он получает указание следовать дальше. Следуя по маршруту своего исторического демонстрационного полета к Плутону, которого аппарат достиг 14 июля, он получил от NASA следующее потенциальное место назначения – астероид, названный 2014 MU69, который находится в миллиарде миль за пределами орбиты Плутона. Космический зонд потратит на достижение новой цели три года, которые потребуются, чтобы долететь до этого замороженного остатка, истоки которого уходят к самым ранним годам Солнечной системы.

Технически маленький объект и Пояса Кюйпера, 2014 MU69 получил прозвище «PT1» или «Потенциальная Цель 1» от команды New Horizons. Согласно NASA, это тело имеет меньше чем 30 миль (45 км) в диаметре и в 10 раз больше, чем типичная комета. Именно этот небольшой размер делает его интересным объектом для ученых, которые расценивают PT1 как элемент Солнечной системы, который был сохранен в холодной темноте открытого космоса и не изменился за 4.6 миллиарда лет почти нисколько.

PT1 был одной из нескольких целей при рассмотрении вариантов командой New Horizons после поиска, который был выполнен в 2011 году. Земные телескопы не были пригодны уже для работы по выбору кандидатуры, которая была интересна и при этом находилась бы в диапазоне следования New Horizons, таким образом, Космический телескоп Хаббл использовался для поиска новой цели. В итоге были выбраны пять тел-кандидатов, которые были сокращены до двух, и теперь остался только один.

Несмотря на то, что New Horizons не достигнет PT1 до 1 января 2019 года, команда должна была выбрать его поскорее в качестве места назначения, чтобы спустя четыре орбитальных цикла аппарат мог отправиться к своей цели с наилучшей позиции в конце октября или в начале ноября. «Вылет» немного позже этой даты потребовал бы слишком большого количества топлива для обеспечения успеха миссии.